Anna Ridlers fall av huset av Usher-utrullningar, rum och kroppar som sprids halvt sett över ramarna i denna 12-minutersfilm som skvaller. En kvinna verkar gå ner i en hall och smälter sedan till en månbelyst himmel. Ett ansikte visas i mörkret, formar sig i former. Animeringen är baserad på en 1929-filmversion av Edgar Allen Poes berättelse, men dess bläckiga och konstiga bilder är resultatet av något mer modernt: maskininlärning.

Varje ögonblick i Ridlers film har genererats av konstgjord intelligens. Konstnären tog stillbilder från de första fyra minuterna av filmen 1929 och drog sedan dem med bläck på papper. Dessa versioner användes sedan för att utbilda ett generativt motsättande nätverk (GAN) och lärde det vilken typ av bild som skulle följa från en annan. GAN använder denna information för att skapa sin egen procession av stillbilder, baserade kring ett par nätverk som arbetar i konkurrens med varandra - en som en generator, en som en diskriminator, utvärderar det tidigare arbetet som en algoritmisk kritiker.

'Fall of the House of Usher', av Anna Ridler. Foto: Anna Ridler

Resultatet är en AI-genererad animering baserad på teckningar som är baserade på öppningsminutten för en film från 1929, som är baserad på en novell från 1839 om en förfallande släkt. Det är ett projekt som använder maskininlärningstekniker för att inte visa upp tekniken, utan som ett sätt att engagera sig i idéer om minne, skaparens roll och utsikterna till degeneration. Det är främst ett konstnärligt verk som utnyttjar konstgjord intelligens som medium på ett sätt som en annan konstnär kan använda akryl eller videoband.

"Genom att begränsa träningssättet till de första fyra minuterna av filmen kunde jag till viss del kontrollera nivåerna av" korrekthet ", förklarar Ridler. ”När animationen fortskrider har det mindre och mindre en referensram att dra på, vilket leder till otrevliga stunder som jag inte kan förutsäga var informationen börjar bryta ner, särskilt i slutet av stycket. Jag tar medvetet det "förfall" som erbjuds genom att göra en bild på detta sätt och förvandla den till en central del av stycket, som ekar den förstörelse som är så central i berättelsen. ”

Ridler är en del av en ny våg av konstnärer som är skickliga på att koda och kopplas in i det framtida fältet för maskininlärning. Om neurala nätverk till stor del har varit en del av datavetenskapssamhället, är projekt som Fall of the House of Usher försök att uppdatera dessa kryptiska tekniker som både konstnärliga apparater och viktiga ämnen. När allt kommer omkring kan samtal om motstridiga nätverk låta otydliga, men det är tekniker som ligger under gränssnitten som vi sveper och strejker dagligen, från videospel till fotokännedom på Facebook.

"Med tanke på de konsekvenser för vårt samhälle som maskininlärning redan har och kommer att ha allt fler, är det avgörande att människor undersöker och ifrågasätter denna teknik från alla möjliga vinklar," säger Mario Klingemann, för närvarande konstnär som är bosatt på Google Arts and Culture.

"Konstnärer tenderar att ställa andra frågor än forskare, företagare eller allmänheten," tillägger Klingemann. "Konstnärer kan också vara i rätt position att tolka eller extrapolera de möjligheter och faror som maskininformationen har och uttrycker sina resultat på ett språk som många kan förstå."

Kroppar byggda av maskiner

Klingemanns verk, precis som Ridlers, hänger mellan artificiell intelligens och mänskliga kroppar. Hans samarbete 2017 med Albert Barqué-Duran, med titeln My Artificial Muse, till exempel, resulterade i en oljemålning av ett neuralt nätverksgenererat "muse", baserat på en träningsuppsättning av klassiska målningar, inklusive John Everett Millais 'Ophelia. Tidigare i år involverade ett annat projekt, Alternative Face, utbildning av ett neuralt nätverk för att generera kontrollerbara ansikten baserat på den franska sångaren Françoise Hardy. Klingemann använde detta för att det verkade som om Hardy talade ord från Trump-rådgivaren Kellyanne Conway under hennes ökända "alternativa fakta" -intervju.

Förmågan att sätta en persons ord i ansiktet på en annan är en oroande illustration av utrymmet för maskininlärning för att undergräva sanningen om vad vi ser på våra skärmar. Klingemann har fortsatt att bryta den här sömmen och har regelbundet publicerat neurala nätverksgenererade ansikten på Twitter som ger upphov till de obekanta självporträtten av Cindy Sherman. Jag frågade honom om han anser att arbeta med konstgjord intelligens på detta sätt som en form av samarbete. Klingemann sa till mig att det är närmare att spela ett instrument som han råkar bygga själv.

"Det är visserligen ett mycket komplext instrument som ibland verkar ha sitt eget oväntade beteende, men med mer övning och erfarenhet blir resultat som till en början verkar oväntade eller överraskande förutsägbara och kontrollerbara," sade han.

För Klingemann och Ridler innebär att engagera sig med artificiell intelligens att förstå köttet och potatisen bakom neurala nätverk: algoritmer och kod. Men andra artister tar också upp dessa koncept och ställer samma frågor om osynliga, intelligenta system, men från en annan vinkel. Lauren McCarthys arbete innebär till exempel ofta att man ersätter mjukvara för sig själv. I följeslagare inbjöds volontärer att ladda ner en app som gav dem en verklig följare under en dag. I slutet av dagen fick volontären en bild av sig själva, taget av följaren.

I ett nyare projekt, LAUREN, tog McCarthy rollen som en artificiell intelligensassistent, liknar Amazons Alexa. Volontärer tillät konstnären att installera kameror, mikrofoner och smarta sensorer i sina hem. Under tre dagar studerar LAUREN sina vanor, tar order, gör rekommendationer och kontrollerar allt från badrumskranar till dörrlås. Det är en målmedveten inversion av de nätverk som påstås av Amazon, Google och Apple - något McCarthy kallar ett "mänskligt intelligent smarta hem."

'Följare' av Lauren McCarthy. Foto: Lauren McCarthy / David Leonard

"Jag skulle säga att jag försöker påminna oss om att vi är människor mitt i tekniska system," sa McCarthy till mig. ”Mitt intresse är för människor, inte teknik. Vad det betyder och hur det känns att vara en person just nu förändras snabbt när systemen omkring oss utvecklas, men det finns också vissa delar av den mänskliga erfarenheten som förblir konstant genom allt. Jag tror att det är frågan när vi tänker på oss själva i förhållande till maskiner. Var är gränsen för vad vi betraktar som "mänsklig"? ”

Redaktionell kontroll

En fördel med McCarthys inställning är att hon använder en mänsklig prestanda till förmån för konstgjord intelligens och hoppar över en potentiell fallgrop när det gäller beskydd. Eftersom AI är ett sådant tillväxtområde i konstkretsar, finns det inte mycket för det för att finansiera strömmar. Detta innebär att konstnärer ofta är beroende av kommersiella företag för att erbjuda finansiering eller teknisk expertis, och detta, föreslår McCarthy, kan begränsa de ämnen som teknik-tunga projekt får licens att möta.

'LAUREN', av Lauren McCarthy. Foto: Lauren McCarthy

"Å ena sidan är jag glad att se företag erkänna potentialen för konst att utforska dessa ämnen och sätta pengar på det," säger McCarthy. ”Men vi måste vara försiktiga. Google och andra företag som tillhandahåller dessa finansieringsströmmar innebär att de har den ultimata redaktionella kontrollen. Det är osannolikt att vi kommer att se arbete komma från det som inkluderar stark kritik av AI, politisk provokation eller ifrågasättande av teknik som utvecklats av företagen. ”

I oktober tillkännagav Arts Council England en ny finansieringskälla för konstorganisationer som arbetar inom det relativt nya området virtuell verklighet, så det följer att maskininlärningsbaserade projekt på liknande sätt skulle kunna inkluderas i framtida offentligt finansierade initiativ. Men det finns också känslan att det i slutändan är mer avgörande att förhöra kraftsystemen som denna typ av teknik underlättar, snarare än själva tekniken - oavsett om ett konstverk använder ett generativt motsatt nätverk eller en människa som sitter bakom en bildskärm och tittar på man borstar tänderna. Om AI ska vara en del av våra liv, bör konst vara där för att möta den.

"De flesta artister har på ett eller annat sätt att göra med upplevelsen av att vara en person just nu", säger McCarthy. "Teknik är en kraft som påverkar nästan alla aspekter av denna upplevelse, oavsett om vi känner det direkt eller inte."